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最新の研究によると、水道水中のリチウムの量と人口あたりの自閉症の発症率との間に潜在的な関連性があることが明らかになった。この研究は、リチウムが自閉症のリスクに関連付けられた最初の研究の1つであり、デンマークからのデータに基づく研究によれば、リチウムが多い水道水を飲んでいた妊婦の子供たちの自閉症発症リスクは最高で約50%増加していた。ただし、因果関係はまだ証明されていない。

研究を率いたカリフォルニア大学ロサンゼルス校(UCLA) Fielding School of Public Health の疫学および環境衛生の教授であり、David Geffen School of Medicine の神経学の主任研究者であるBeate Ritz氏は声明で以下のように述べている:

“発達中の人間の脳に影響を及ぼす可能性がある飲料水の汚染物質は、熱心に調べる必要があります。

将来的には、リチウム電池の使用と埋立地によるリチウムの廃棄物処理により、水中の人為的なリチウムの源がより広まる可能性があり、地下水の汚染の可能性があります。われわれの研究の結果は、高品質のデンマークのデータに基づいていますが、他の人口や地域でも再現する必要があります”

リチウムは現在、幅広い薬剤に含まれており、気分安定効果や躁病治療に使用されている。うつ病や双極性障害に対して処方されることが一般的だが、妊娠している人や妊娠を計画している人は、流産や出生異常の可能性を高めるため、リチウムを服用するべきではない。

リチウムが胎児の発育に影響を及ぼす可能性があることはこれまでにも報告されていますが、リチウムが胎児の神経学的発育に影響を及ぼすかどうかは、リチウムが本人自身に及ぼす数々の神経学的影響について分かっているにもかかわらず、十分に理解されていません。これまでの研究で、リチウムは神経異常や自閉症の潜在的な要因であることが明らかになっており、イェール公衆衛生大学院とUCLAの研究者は、より強い関連性を特定するために研究を行った。

デンマークの151の公共水道供給源からのデータを取り、研究期間中に妊娠した人々に水を供給した供給源を調べ、そのデータを研究期間中の出生データと比較した。期間中には自閉症の診断を受けた12,799人の子供と自閉症の診断を受けていない63,681人の子供がいた。

自閉症のリスクに影響を与える可能性のある変数を調整した後、研究者たちは水中のリチウム量と自閉症発症率の関連性を発見した。最も低い四分位数に比べ、二番目と三番目の四分位数は自閉症で生まれてくる赤ちゃんのリスクが24~26%高く、最も高い四分位数は46%の確率で高くなった。また、農村部に比べて都市部ではリスクが高くなった。

性別や年齢などの変数をコントロールすることで、この論文は良い結果を出したが、自閉症スペクトラム障害(ASD)は非常に複雑な障害であるため、真の因果関係を確立することはほぼ不可能だ。

専門家によると、ASDの診断は、その地域で利用可能な医療サービスの状況によって大きく異なるため、研究者はリチウムレベルと精神保健サービスへのアクセスとの相関を示す場所の地図を提供していない。

「この研究が本当にすることは、妊娠中の母親の住所周辺の水中のリチウム濃度と、子供が生後3〜16年で自閉症と診断される可能性との関連性を調べることです」と、キングスカレッジロンドンの精神医学、心理学、神経科学研究所のRosa Hoekstra博士は、Science Media Centerに語っている。「あなたが良い自閉症の診断サービスに近くに住んでいる場合、その可能性はより高くなるかもしれません」

このデータを解釈する際には慎重さが求められる。自閉症は複雑な障害であるため、リチウムと自閉症の間に本当に関連性があるかどうかを特定するためには、さらに多くの研究が必要だ。

この研究は、非常に複雑な障害における可能性のある新しい環境要因についての興味深い議論を提起する。将来的には、地球規模の問題として、人為的なリチウム汚染を管理する必要がある可能性がある。リチウムが水質基準を超えると、それが地域の水道水に影響を与える可能性がある。ただし、今のところ、この研究は初歩的な段階にあり、因果関係を示すためには追加の研究が必要だ。


論文

参考文献

研究の要旨

重要性

リチウムは、天然に存在する微量元素で、気分を安定させる作用がある。リチウムの母親による治療的使用は、出生時の有害な結果と関連している。動物モデルでは、リチウムは神経発達に重要なWnt/β-cateninシグナルを変調させる。飲料水中のリチウムへの曝露が、幼少期の脳の健康に影響を及ぼすかどうかは不明である。

目的

子の自閉症スペクトラム障害(ASD)が、妊娠中の母親の飲料水中のリチウムへの曝露と関連するかどうかを評価すること。

デザイン・設定・参加者

このデンマークにおける全国規模の人口ベースのケースコントロール研究では、2000年から2013年に生まれたASDと診断された子ども8,842人と、Danish Medical Birth Registryから出生年と性別でマッチングした43,864人のコントロール参加者を特定した。これらのデータは、2021年3月から2022年11月にかけて分析された。

曝露

妊娠中の母親の住所がジオコーディングされ、デンマークの全地域にある151の水道施設のリチウム測定値に基づき、クリギング補間を用いて推定した飲料水中のリチウム濃度(範囲:0.6~30.7μg/L)にリンクされた。

主な成果と測定

ASDの診断は、Danish Psychiatric Central Registerに記録されたInternational Statistical Classification of Diseases and Related Health Problems, Tenth Revisionコードを用いて確認された。研究チームは、社会人口統計学的因子および周囲の大気汚染物質レベルで調整し、連続変数(IQRあたり)またはカテゴリー変数(四分位)として、飲料水中のリチウムの天然源への母親の推定ジオコーディング曝露に応じたASDのオッズ比(OR)および95%CIを推定した。研究チームはまた、出生年、子どもの性別、都市性による層別化分析も実施した。

結果

ASD患者8842人(男性,7009人[79.3%])と対照者43 864人(男性,34 749人[79.2%])が調査対象となった。飲料水に含まれるリチウムの天然源への母親の推定曝露量がIQR増加するごとに、子孫のASDのオッズが高くなった(OR, 1.23; 95% CI, 1.17-1.29).リチウムを含む飲料水への母親の推定曝露量の第2四分位(7.36~12.67μg/L)からASDの子孫におけるオッズ上昇が推定され、基準群(7.39μg/L未満)と比較した最高四分位(16.78μg/L以上)のORは1.46(95% CI, 1.35-1.59 )であった。大気汚染曝露を調整しても関連性は変わらず、層別解析でも差は見られなかった。

結論と関連性

デンマークで自然発生する飲料水源からのリチウムへの母親の推定出生前曝露は、子孫のASDリスク上昇と関連していた。この研究は、飲料水に含まれる自然由来のリチウムが、ASD発症の新規環境リスク因子である可能性を示唆しており、さらなる精査が必要である。

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