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アメリカ沿岸警備隊は、沈没したタイタニック号の近くで発見された破片が、遭難中のタイタン潜水艇の一部であることを確認した。この潜水艇は「壊滅的な爆縮」に見舞われ、中にいた5人が死亡した見込みであると、アメリカ沿岸警備隊は木曜日(6月22日:現地時間)の記者会見で述べている。

カナダとアメリカ当局が率いる国際救助隊による4日間の捜索の末、タイタニック号の沈没船から200メートル離れた船首付近でタイタン潜水艇の残骸が発見された。

タイタニック号観光のための潜水艇は、6月18日(日)午前9時45分(日本時間午後1時45分)に、ケープコッドの東約1,500キロメートル、海面下3,800メートルに沈むタイタニック号の沈没船まで2時間45分かけて降下したところで、海上の支援船との連絡が途絶えた。

「この破片は、圧力室が壊滅的に喪失した結果と考えられます」と、潜水艇タイタンの捜索を指揮した米国沿岸警備隊のJohn Mauger少将は、「この判断を受けて、我々は直ちに遺族に通知した」と述べた。さらに、沿岸警備隊は「乗船者の家族に哀悼の意を表したい」と付け加えた。

行方不明の乗組員は、イギリスの億万長者で冒険家のHamish Harding氏、パキスタン系イギリス人の実業家Shahzada Dawood氏とその19歳の息子Suleman氏、今回の潜水艇を建造・運用していたOceanGate Expeditionsの最高経営責任者で創設者のStockton Rush氏、フランスの潜水艇パイロットであるPaul-Henri Nargeolet氏で構成されていた。

潜水艇の所有者であり、ツアーに1人25万ドルを請求していた民間企業であるOceanGateは、Webサイト上の声明で、乗組員の喪失は「この喪失に疲れ果て、深く悲しんでいる献身的な従業員にとって非常に悲しい時である」と記している。

OceanGateは声明の中で、「彼らは冒険心と、世界の海を探検し保護することへの深い情熱を共有する真の探検家でした。この悲劇的な時期に、私たちの心はこの5人の魂とその家族一人一人と共にあります。私たちは、彼らが知り合いにもたらした生命と喜びの喪失を悲しんでいます」と述べている。

今回の発見以前、カナダの航空機が沈没船付近で感知したかすかな定期的な打撃音は、カナダの水上探査船Horizon Arctic号が運用するROV「Odysseus 6k」が残骸を発見するまで、乗組員が自分たちの位置を知らせようとしたものだという希望が残った。

元米海軍軍医のDale Mole氏はBBCに対し、この発見は「内部破裂を示唆するものだ」と語った。

「悲劇的な結果ではあるが、酸素供給が徐々に減っていく狭い船内に閉じ込められるよりは苦痛は少ない。寒くて、酸素がなくなっていく。もし彼らを取り戻せないのなら、これが最善のシナリオだ」。

タイタン号は5人乗りの実験用潜水艇で、船級協会の承認なしに建造された。

ロジクールのゲーミングコントローラーで操縦し、チタンとフィラメント巻きカーボンファイバーで作られた潜水艇は、外側からボルトで閉じられていた。つまり、中にいるクルーはハッチを開けることができず、外に出るには地上にいるチームがハッチの封印を解かなければならなかった。

タイタン号失踪の発表後、捜索救助隊は船の位置を特定するために奔走した。捜索中、海洋科学者たちは、タイタンが行方不明になった原因について、いくつかの可能性を推測した。停電、電気系統の故障、悪天候、タイタニック号の残骸の一部に潜水艇が引っ掛かった、あるいは、今回の残骸の発見で確認されたように、船体の破局的な崩壊などである。

いつ、どのようにしてこの爆縮が起こったのかは不明だが、その設計から専門家には多くの可能性が残されている。一部の科学者は、タイタンの炭素繊維とチタン製の船体に欠陥があり、それが原因で爆発した可能性が高いと指摘している。また、タイタニック号が水面下約4,000メートルにあるのに対して、水深1,300メートルでの安全性しか確認されていないガラススクリーンを使用していたことが原因と指摘するものもあった

破裂は、外部の高圧の水が浸水し、後部カバー、着水フレームを引きちぎり、潜水艦の船体を引き裂き、内部の人々を押しつぶし、激しく瞬間的な爆縮を引き起こした可能性が高い。

この潜水は、特に厳しい冬の後、悪天候から一時的に解放された時に行われたと、Harding氏は航海に出る前に書いている。

「ニューファンドランドでは過去40年で最悪の冬のため、このミッションは2023年にタイタニック号への最初で唯一の有人ミッションになりそうです。天候の窓が開いたので、明日ダイビングに挑戦します。昨日、カナダのニューファンドランド州セントジョンズから航行を開始し、明朝4時ごろから潜水作業を開始する予定です。それまでは多くの準備とブリーフィングがあります」と、Harding氏は航行前に6月17日にInstagramに投稿していた


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