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SpaceXのStarshipがついに打ち上げ許可を取得!4月17日に打ち上げか?

連邦航空局(FAA)はSpaceX社に対し、南テキサスからのStarshipロケット打ち上げのライセンスを正式に発行することを決定した。

「包括的なライセンス評価プロセスの結果、FAAはSpaceXが安全、環境、政策、ペイロード、空域統合、財務責任の要件をすべて満たしていると判断した」と、声明で述べている。なお、ライセンスは5年間有効とのことだ。

FAAの安全認可を得たことで、同社は史上最大のロケットを飛ばすために必要な最後の規制措置を講じることが出来た。これで、打ち上げの制約となるのは、ロケットや地上システムに関する技術的な問題だけとなった。SpaceX社は、今週末に最終的な準備状況を確認した上で、打ち上げを行うかどうかを決定する予定だ。

早ければ月曜日にも発生する可能性があります。同社は、4月17日に向けて、道路閉鎖、一時的な飛行制限、船員への通知などを次々と設定している。打ち上げウィンドウは、テキサス州の現地時間午前7時(UTC12:00)に開くと予想される。火曜日と水曜日にはバックアップの打ち上げが可能だ。プロジェクトページはこちらに用意されている。

SpaceX社は、Starship上段を搭載した巨大なSuper Heavyロケットをテキサス州から打ち上げるため、数年前から連邦政府の承認を求めていた。発射場はメキシコ湾の近く、リオグランデ川のすぐ北に位置し、湿地帯に囲まれている。2022年6月に環境評価を終えた連邦航空局は、ボカ・チカ施設周辺の土地と野生生物を保護するために、同社が75以上の行動を取らなければならないと述べている。

今週、FAAの関係者は、背景を語って、SpaceXはこれらの対策に協力的であると述べた。「これまでのところ、環境への影響に関してやるべきことはやってくれている」と、その関係者は語った。FAAは、発射場周辺と車両の飛行中の安全性に責任を持つ。Starshipの打ち上げシステムの技術的な設計が変更された際も、慎重に手続きを進め、SpaceX社に対応した。

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(Credit: SpaceX)

SpaceXは今回のStarshipの打ち上げを “統合飛行試験”と呼んでいる。巨大なSuper Heavyロケットが離陸するのも、両機が一緒に飛行するのも初めてのことです。名目上の飛行計画では、Super HeavyロケットがStarshipを宇宙に向けて押し上げ、分離後、テキサス州沿岸から約30~35km離れたメキシコ湾に制御された状態で落下させようとする。SpaceX社は、このフライトでブースターの回収を試みない。

その間、Starshipは高度235kmまで上昇し、”ほぼ軌道”に乗ることを目指す。Starshipのエンジンは飛行開始9分20秒で停止し、その後1時間以上惰性で飛行し、太平洋上で地球の大気圏に突入する。完全な軌道には乗らず、ハワイ・オアフ島の北約225kmに高速で落下する予定だ。公称では、打ち上げから90分後に着水する予定となっている。

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(Credit: SpaceX)

両機とも初めての宇宙飛行であるため、SpaceX社は全体的な飛行計画を比較的シンプルにしている。例えば、Starshipは大気圏再突入時にエンジンを再点火することはなく、海への制御再突入も試みない。基本的に、このフライトの目標は、将来のフライトで回収を試みるために、第1段ブースターとStarship上段の両方の性能に関するデータを収集することだ。

Super Heavyは、地球から打ち上げられるロケットの中で最大かつ最も強力なロケットとなる。しかし、SpaceX社はこのブースターとスターシップの開発に実験的なアプローチをとっており、今回のフライトが無事に進むかどうかまだ不透明だ。


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